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¿A dónde van los insectos durante el invierno?

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Un insecto no tiene el beneficio de la grasa corporal, como los osos y las marmotas, para sobrevivir a las temperaturas de congelación y evitar que los fluidos internos se conviertan en hielo. Como todos los ectotermos, los insectos necesitan una forma de hacer frente a las fluctuaciones de temperatura en su entorno. ¿Pero hibernan los insectos?

En un sentido muy general, la hibernación se refiere al estado en que los animales pasan el invierno.1 La hibernación sugiere que el animal está en un estado latente, con un metabolismo más lento y una reproducción en pausa. Los insectos no necesariamente hibernan como lo hacen los animales de sangre caliente. Pero debido a que la disponibilidad de plantas hospederas y fuentes de alimentos son limitadas durante el invierno en las regiones frías, los insectos suspenden sus actividades habituales y entran en un estado latente.

Entonces, ¿cómo sobreviven los insectos a los fríos meses de invierno? Diferentes insectos usan diferentes estrategias para evitar morir congelados cuando baja la temperatura. Algunos insectos emplean una combinación de estrategias para sobrevivir el invierno.

Migración

Cuando hace frío, ¡vete!

Algunos insectos se dirigen a climas más cálidos, o al menos a mejores condiciones, cuando se acerca el clima invernal. El insecto migratorio más famoso es la mariposa monarca. Las monarcas en el este de EE. UU. Y Canadá vuelan hasta 2,000 millas para pasar el invierno en México. Muchas otras mariposas y polillas también migran estacionalmente, incluido el fritillary del golfo, la dama pintada, la lombriz negra y la lombriz de otoño. Los dardos verdes comunes, libélulas que habitan en estanques y lagos tan al norte como Canadá, también migran.

Vida comunitaria

Cuando hace frío, acurrucarse!

Hay calor en los números para algunos insectos. Las abejas melíferas se agrupan a medida que bajan las temperaturas, y usan su calor corporal colectivo para mantenerse calientes y mantener a la cría caliente. Las hormigas y las termitas se dirigen por debajo de la línea de hielo, donde su gran cantidad y la comida almacenada los mantienen cómodos hasta que llega la primavera. Varios insectos son conocidos por sus agregaciones de clima frío. Los escarabajos dama convergentes, por ejemplo, se reúnen en masa en rocas o ramas durante períodos de clima frío.

Vida interior

Cuando hace frío, muévete adentro!

Para disgusto de los propietarios, algunos insectos buscan refugio en el calor de las viviendas humanas cuando se acerca el invierno. Cada otoño, las casas de las personas son invadidas por chinches ancianas, escarabajos multicolores asiáticos, chinches marmoladas y otras. Si bien estos insectos rara vez causan daños en el interior (solo buscan un lugar acogedor para esperar el invierno), pueden liberar sustancias malolientes cuando son amenazados por un propietario que intenta desalojarlos.

Letargo

Cuando hace frío, ¡quédate quieto!

Ciertos insectos, particularmente aquellos que viven en altitudes más altas o cerca de los polos de la Tierra, usan un estado de letargo para sobrevivir a las caídas de temperatura. El letargo es un estado temporal de suspensión o sueño, durante el cual el insecto está completamente inmóvil. El weta de Nueva Zelanda, por ejemplo, es un grillo no volador que vive en grandes altitudes. Cuando las temperaturas caen por la noche, el grillo se congela. A medida que la luz del día calienta el weta, sale del estado tórrido y reanuda la actividad.

Diapausa

Cuando hace frío, ¡descansa!

A diferencia del letargo, la diapausa es un estado de suspensión a largo plazo. La diapausa sincroniza el ciclo de vida del insecto con los cambios estacionales en su entorno, incluidas las condiciones invernales. En pocas palabras, si hace demasiado frío para volar y no hay nada para comer, también podría tomar un descanso (o pausa). La diapausa de los insectos puede ocurrir en cualquier etapa del desarrollo:

  • Huevos: las mantis religiosas sobreviven al invierno como huevos, que emergen en la primavera.
  • Larvas: las orugas del oso lanudo se acurrucan en gruesas capas de hojarasca para el invierno. En primavera, hacen girar sus capullos.
  • Pupa - Las golondrinas negras pasan el invierno como crisálidas, emergiendo como mariposas cuando regresa el clima cálido.
  • Adultos: las mariposas de la capa de luto hibernan como adultos durante el invierno, escondiéndose detrás de la corteza suelta o en las cavidades de los árboles.

Anticongelante

Cuando hace frío, ¡baja el punto de congelación!

Muchos insectos se preparan para el frío haciendo su propio anticongelante. Durante el otoño, los insectos producen glicerol, que aumenta en la hemolinfa. El glicerol le da al cuerpo del insecto la capacidad de "sobreenfriamiento", permitiendo que los fluidos corporales caigan por debajo de los puntos de congelación sin causar daños por hielo. El glicerol también reduce el punto de congelación, lo que hace que los insectos sean más tolerantes al frío y protege los tejidos y las células del daño durante las condiciones de hielo en el ambiente. En primavera, los niveles de glicerol vuelven a caer.

Referencias

1 Definición de "Hibernación", de Richard E. Lee, Jr., Miami University of Ohio. Enciclopedia de insectos, 2ª edición, editada por Vincent H. Resh y Ring T. Carde.